Les ranchers américains luttent pour s'adapter au changement climatique

Chuchoteurs de vache, génies jockeys et la vieille garde luttent contre les répercussions persistantes de la sécheresse de cette année sur les fermes et les ranchs - et se préparent à un avenir moins prévisible

BOULDER, Colorado - Pour les éleveurs de l’ouest du Colorado, la décision de vendre du bétail pendant les périodes difficiles peut dépendre d’une fleur. Les bovins locaux ont développé une immunité contre les larkspur toxiques qui vivent parmi les herbes plus comestibles. Ainsi, un éleveur qui élève un troupeau qu'il ne peut se permettre de nourrir fait face à un problème de réapprovisionnement lorsque les conditions économiques s'améliorent: les remplaçants risquent de mourir s'ils se gavent de larves de pourpre et de roses.

C’est le problème auquel est confronté Carlyle Currier, propriétaire d’un ranch de 4 000 hectares à Molina, dans le Colorado, et qui envisage de réduire son troupeau de 500 hybrides Angus-Hereford-Charolais. L'économie de base l'inquiète également; il sait qu'il devra peut-être payer plus tard pour acheter des veaux de remplacement si le prix par tête de bétail augmente par rapport aux creux actuels. Mais comme beaucoup d’éleveurs dans les plaines de l’ouest et du centre, Currier n’a guère le choix. La sécheresse record de cette année a rendu son opération intenable.

"C'est probablement le pire depuis 1977", déclare Currier. "Nous ne pouvons tout simplement pas cultiver assez pour nourrir le bétail nous-mêmes."

Bienvenue dans la nouvelle normale.

Éleveurs sous pression
La sécheresse a poussé les éleveurs de l'Ouest à vendre du bétail de reproduction, à s'endetter davantage ou à chercher du travail supplémentaire à l'extérieur de la ferme. Certains, notamment au Texas l'année dernière au cours d'une grave sécheresse, ont même liquidé tout le ranch.

La sécheresse a détruit une grande partie du fourrage naturel des pâturages et de la luzerne cultivée par Currier et d’autres éleveurs, les forçant à épargner pour acheter du foin, de la paille, des suppléments de soja et d’autres aliments de substitution. Les pénuries d'approvisionnement ont poussé les prix du maïs et du soja à des sommets sans précédent.

Les personnes qui vivent de la terre ne sont pas étrangères au risque, qu'elles soient dictées par Dame Nature, par les fluctuations des devises ou par leurs banques locales. Mais les scientifiques s'accordent à dire que le changement climatique fera considérablement monter les enchères en entraînant davantage de gyrations climatiques extrêmes - une sécheresse fulgurante un an, suivie de tempêtes torrentielles capables d'éliminer les sols fissurés et de détruire les cultures plutôt que de désaltérer.

"Le long terme pose une question beaucoup plus épineuse", a déclaré Roger Johnson, président de la National Farmers Union. "Ce que les scientifiques du climat nous disent vraiment, ce n'est pas tellement que ce sera plus sec et plus chaud… que ce sera considérablement plus variable."

Cela, a-t-il ajouté, "pose de réels problèmes sérieux à l'ensemble de l'agriculture".

Brouiller pour s'adapter
Les agriculteurs ne peuvent pas appeler cela le changement climatique ou l'attribuer à l'activité humaine. Mais beaucoup se démènent pour s’adapter - ou se rendre plus résilient - à un avenir plus incertain et risqué. Leur kit de survie comprend un mélange de technologies émergentes d’élevage de bovins, de pratiques de pâturage et de terres agricoles durables et de nouveaux plans d’entreprise.

Dans une enquête menée l'année dernière sur les exploitants de fermes et de ranchs dans le sud du Colorado, très affecté, environ un quart des personnes interrogées ont déclaré qu'elles quitteraient probablement l'industrie si la sécheresse persistait cette année. Le nombre était plus élevé - 36% - parmi les opérations qui comprenaient à la fois l'élevage de bétail et l'agriculture irriguée. Chris Goemans, l'économiste agricole de la Colorado State University, qui a dirigé l'enquête, a déclaré qu'il n'avait pas suivi cette année les agriculteurs.

La sécheresse a poussé certains éleveurs à prendre leur retraite plus tôt et à vendre ou louer le ranch, bien que cela ne soit pas très important, selon des entretiens avec des courtiers immobiliers spécialisés dans l'élevage en ranch.

«J'ai 75 ans et mes parents parlaient des années 1930 et de la façon dont la rivière s'est asséchée», déclare Tom Grieve, éleveur et copropriétaire de Western United Realty situé à Baggs, dans le Little Snake River, dans le Wyoming. Vallée. "Ce que nous avons vécu cette année est assez similaire à celui-là."

Il dit que la plupart des ventes de ranch dont il est témoin aujourd'hui sont des ranchs de loisirs, en particulier ceux appartenant à des familles riches, plutôt que des ranchs de bétail. «Beaucoup de ces gars sont des éleveurs de troisième ou de quatrième génération», explique Grieve. «Ils ont appris ce qu’il faut pour résister à ces sécheresses et à ces crises. Donc, ils réduisent principalement les troupeaux plutôt que de vendre le ranch. "

Néanmoins, les stocks de bovins américains ont chuté au plus bas depuis 1952, année où les gestionnaires de ranchs abattaient leurs troupeaux, selon l’inventaire annuel du Département de l’agriculture des États-Unis.

Diversification des opérations
La sécheresse de cette année a été la plus étendue depuis les années 50 et a touché environ 80% des terres agricoles des États-Unis. L'USDA a désigné 2 186 comtés de 41 États comme zones sinistrées en raison de la sécheresse. Les pertes, généralement mesurées dans les demandes d’assurance-récolte, ne seront pas connues avant plusieurs mois, a précisé l’agence.

Certains éleveurs, y compris Currier dans l'ouest du Colorado, se diversifient en proposant des visites de chasse et de pêche, ou en ouvrant un ranch ou un centre d'événements pour les mariages. Ces derniers peuvent intéresser en particulier les exploitants de ranchs dont les pâturages herbeux sont de plus en plus secs et envahis par les plantes ligneuses, processus déclenché par le changement climatique. D'autres éleveurs, voulant réduire les coûts des intrants, mettent leur bétail au régime - leur nourrissant par exemple de l'herbe de luzerne à plus forte teneur en protéines, ainsi que davantage de paille, de tiges de maïs et de suppléments de protéines. Mais, comme le note Currier, ce n’est pas aussi nutritif. "C'est comme gaver de force quelque chose qu'ils n'aiment pas manger."

Le problème de la fleur
Il y a ensuite le problème des fleurs: les nouveaux bovins de l’extérieur de la région peuvent mettre longtemps à s’adapter au fourrage local. Par exemple, selon Derek Bailey, spécialiste des animaux et des parcours dans l'état du Nouveau-Mexique, les bovins déplacés de l'est du Texas à Las Cruces, au Nouveau-Mexique, ont mis plus d'un an pour commencer à croquer des arbustes à quatre ailes et d'autres arbustes locaux qui dominent le menu local. Université.

Les stratégies d'adaptation à plus long terme sont axées sur la génétique. Les progrès de la génomique convergent avec les changements environnementaux pour inciter les chercheurs à élever des animaux présentant des caractéristiques particulièrement adaptées aux climats plus chauds et plus secs. Un exemple en est la correspondance entre le brahman indien à oreille souple et l’Angus noir qui erre le plus souvent dans les pâturages américains. La viande de Brahman n’est pas aussi savoureuse qu’Angus, mais mélangez leurs gènes pour créer "le meilleur des deux mondes dans des conditions de sécheresse", déclare Bailey.

Les producteurs de céréales et d’autres cultures sont dans une impasse et ont recours à une combinaison de techniques agricoles éprouvées et à la pointe de la technologie pour produire plus avec moins d’eau. Bien que les producteurs des zones arides - ceux qui cultivent sans irrigation - soient plus vulnérables en période de sécheresse, de nombreux irrigants observent avec circonspection l'abaissement des nappes phréatiques.

Tester de nouvelles pratiques
Curtis Sayles est un agriculteur des terres arides de la petite ville de Siebert dans la plaine orientale du Colorado. Il n'a pas labouré ses 5 000 hectares de blé d'hiver, de maïs, de tournesol et de mil depuis des années - une pratique qui crée de l'humidité dans le sol et réduit l'érosion éolienne. Un inconvénient est que la plupart des praticiens appliquent plus d'herbicides pour empêcher les mauvaises herbes. Sayles expérimente des cultures de couverture, y compris les radis, le soja et les pois chiches, entre ou parallèlement aux cultures commerciales. Il espère que cette méthode, qui a fait ses preuves dans les régions plus humides, le libérera des produits chimiques.

Pour les agriculteurs entreprenants tels que Sayles, la clé pour survivre aux sécheresses intenses et aux aléas du climat changeant consiste à tester de nouvelles pratiques et à abandonner les anciennes. Alors que les grands exploitants de bovins réduisent leurs troupeaux, Sayles et sa femme achètent plus de bœuf, occupant ainsi une place de choix pour le bœuf local haut de gamme.

Les acheteurs urbains prêts à payer un supplément pour de la viande qu’ils jugent sûre et naturelle signifient que les affaires «se sont épanouies en ces temps économiques difficiles», a-t-il déclaré.

"Vraiment, nous sommes dans une pièce sombre, nous ne faisons que sentir notre chemin ici", ajoute Sayles, avant de rentrer dans l'après-midi d'automne balayé par le vent, au bord des Grandes Plaines. "Mais vous devez sortir de votre zone de confort et essayer de nouvelles choses, surtout maintenant."

Cet article a été initialement publié sur The Daily Climate, la source d'informations sur le changement climatique publiée par Environmental Health Sciences, une société de médias à but non lucratif.

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