Un champignon dévastateur du blé apparaît pour la première fois en Asie

Les scientifiques se battent pour déterminer l'origine d'une épidémie au Bangladesh, qui, selon eux, pourrait se propager plus loin

Les champs sont en feu au Bangladesh, alors que les agriculteurs luttent pour contenir le premier foyer asiatique d’une maladie fongique dévastant périodiquement les cultures en Amérique du Sud. Les phytopathologistes préviennent que le souffle du blé pourrait se propager à d’autres parties de l’Asie du Sud et du Sud-Est et s’empressent de retracer ses origines.

«Il est important de savoir quelle est la souche», déclare Sophien Kamoun, biologiste au laboratoire Sainsbury de Norwich, au Royaume-Uni, qui a créé un site Web, Open Wheat Blast (go.nature.com/bkczwf), afin d'encourager les chercheurs à partager Les données.

Des efforts sont également en cours pour trouver des gènes de blé conférant une résistance à la maladie.

Détecté pour la première fois en février et confirmé ce mois-ci par le séquençage du génome par le laboratoire de Kamoun, l’épidémie de blé a provoqué la perte de plus de 15 000 hectares de cultures au Bangladesh. «C’est vraiment une maladie explosive et dévastatrice», a déclaré Barbara Valent, phytopathologiste de la Kansas State University à Manhattan, dans le Kansas. "Il est vraiment essentiel qu'il soit contrôlé au Bangladesh."

Après le riz, le blé est la deuxième céréale la plus cultivée au Bangladesh, qui compte 156 millions d'habitants. Plus largement, les habitants de l'Asie du Sud produisent 135 millions de tonnes de blé par an.

L'explosion de blé est causée par le champignon Magnaporthe oryzae. Depuis 1985, lorsque des scientifiques l’ont découverte dans l’État de Paraná, au Brésil, la maladie s’est répandue dans l’Amérique du Sud.

Le champignon est mieux connu comme agent pathogène du riz. Mais contrairement au riz, où M. oryzae attaque les feuilles, le champignon frappe les têtes de blé difficiles à atteindre pour les fongicides. En 2009, une épidémie de blé a coûté au Brésil le tiers de sa récolte. «Certaines régions d’Amérique du Sud ne cultivent pas de blé à cause de la maladie», explique Valentin. Une explosion de blé a été repérée dans le Kentucky en 2011, mais une surveillance rigoureuse a permis d'empêcher sa propagation aux États-Unis.

En Amérique du Sud, la maladie a tendance à se propager lors de périodes chaudes et humides. De telles conditions sont présentes au Bangladesh et la maladie pourrait migrer à travers le sud et le sud-est de l'Asie, ont indiqué des phytopathologistes. En particulier, elle pourrait s'étendre sur la plaine indo-gangétique au Bangladesh, dans le nord de l'Inde et dans l'est du Pakistan, préviennent les scientifiques de l'Institut de recherche agricole du Bangladesh (BARI) à Nashipur.

Des responsables bangladais brûlent des champs de blé appartenant au gouvernement pour contenir le champignon et demandent aux agriculteurs de ne pas semer de graines dans des parcelles infectées. Le BARI espère identifier des variétés de blé plus tolérantes au champignon et des pratiques agricoles permettant de le tenir à distance, telles que la rotation des cultures et le traitement des semences.

On ignore comment le souffle du blé est arrivé au Bangladesh. Nick Talbot, phytopathologiste à l'Université d'Exeter, au Royaume-Uni, pourrait par exemple importer une souche infectant le blé en provenance d'Amérique du Sud. Un autre est que M. oryzae La souche qui infecte les herbes sud-asiatiques a en quelque sorte sauté au blé, peut-être déclenchée par un changement environnemental: c'est ce qui s'est passé dans le Kentucky, lorsqu'une souche de ray-grass a infecté le blé.

Pour résoudre le problème, le laboratoire de Kamoun a séquencé ce mois-ci un échantillon de champignon provenant du Bangladesh. Selon Kamoun, la souche semble être apparentée à celles qui infectent le blé en Amérique du Sud, mais des données provenant d'autres souches infectant le blé et de souches infestant d'autres graminées sont nécessaires pour identifier de manière concluante l'origine de l'épidémie.

Le site Web Open Wheat Blast pourrait aider. Kamoun a téléchargé les données bangladaises et Talbot a déposé M. oryzae séquences de blé au Brésil. Talbot espère que des données génomiques largement accessibles pourraient aider à lutter contre l'épidémie. Les chercheurs pourraient les utiliser pour détecter l'infection des semences ou identifier les herbes sauvages susceptibles de transmettre le champignon aux champs de blé.

Le partage rapide de données devient de plus en plus courant lors d'urgences sanitaires telles que l'épidémie de virus Zika dans les Amériques. Kamoun et Talbot disent que leur domaine devrait faire de même. «La communauté des phytopathologistes a la responsabilité de permettre l'utilisation de données pour lutter contre les maladies qui se produisent actuellement, sans trop s'inquiéter de savoir si elles peuvent ou non contracter un virus. La nature papier sur elle », dit Talbot.

Le mois dernier, l’équipe de Valent a rapporté le premier variant de gène reconnu pour conférer une résistance au souffle du blé (C. D. Cruz et al. Crop Sci. http://doi.org/bfk7; 2016), et des essais sur le terrain de cultures portant la variante du gène de résistance ont commencé en Amérique du Sud. Mais les phytopathologistes estiment qu'il ne suffit pas de trouver une variante: les souches de blé doivent être multipliées avec plusieurs gènes pour résister M. oryzae surmonter rapidement leurs défenses.

Le travail pourrait aider à la crise asiatique, dit Talbot. «Ce que j'espère, après cette situation désastreuse, est qu'il y aura un effort international plus important pour identifier les gènes de résistance.»

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