Des chercheurs britanniques vont tester "un volcan artificiel" pour la géo-ingénierie du climat

Une expérience débutant le mois prochain au Royaume-Uni va pomper de l'eau sur un kilomètre dans le ciel pour tester une nouvelle méthode de refroidissement du climat qui pourrait éventuellement envoyer des particules de sulfate réfléchissant la lumière du soleil dans la stratosphère.

Le mois prochain, les chercheursau Royaume-Uni.va commencer à pomper de l’eau près d’un kilomètre dans l’atmosphère, au moyen d’un tuyau suspendu.

L’expérience est le premier essai majeur d’un système de tuyauterie qui pourrait un jour asperger de particules de sulfate dans la stratosphère à une altitude de 20 km, sur la base d’un ballon à hydrogène de la taille d’un stade. L’objectif est la géo-ingénierie, ou la "manipulation délibérée à grande échelle de l’environnement planétaire", selon les mots de la Royal Society of London, qui fournit des conseils scientifiques aux décideurs. Dans ce cas, les chercheurs tentent de recréer les effets des éruptions volcaniques sur la Terre artificiellement froide.

L'essai de 30 000 $, qui fait partie d'un projet appelé Injection de particules stratosphériques pour l'ingénierie du climat (SPICE), s'inspire de l'éruption du mont Pinatubo en 1991 aux Philippines. Ce volcan a rejeté 20 millions de tonnes de particules de sulfate dans l'atmosphère, refroidissant la Terre de 0,5 degré Celsius pendant 18 mois. Si les essais de faisabilité britanniques réussissent, l’engin ballon et tuyau pourrait être utilisé pour injecter des particules supplémentaires dans la stratosphère, renvoyant ainsi davantage d’énergie solaire dans l’espace et, espérons-le, réduisant certains des effets du réchauffement planétaire.

"C’est l’une des premières fois que les gens font sortir la géoingénierie du laboratoire et sur le terrain", a déclaré mardi le scientifique principal Matthew Watson lors d’une conférence de presse à Londres. "Nous sommes encore dans des décennies - et je veux dire des décennies - de faire de la véritable géoingénierie." M. Watson a déclaré que son équipe devait encore déterminer quelles substances seraient les plus efficaces pour réfléchir la lumière, quelle quantité serait nécessaire pour avoir un effet et quelles pourraient être les conséquences involontaires de l'injection de particules dans l'atmosphère, telles que les pluies acides, l'appauvrissement de la couche d'ozone ou les perturbations météorologiques. .

Les essais d'octobre porteront principalement sur le point de savoir si la conception du ballon et du tuyau pourrait être une méthode efficace pour libérer les particules réfléchissant la lumière du soleil. Dans un aérodrome de Norfolk, en Angleterre, qui n’est plus utilisé, un dirigeable en hélium permettra de soulever un tuyau ordinaire de nettoyeur haute pression à un kilomètre du sol. Un nettoyeur haute pression standard va pomper 1,8 litre d’eau du robinet par minute, jusqu’à 190 litres au maximum, dit Hunt, qui s’évaporera ou tombera au sol localement. Les chercheurs surveilleront les performances du système et utiliseront les données pour concevoir la configuration la plus large, longue de 20 km.

Dans le passé, les scientifiques ont proposé des méthodes de libération atmosphérique similaires, utilisant des canons, des avions, des fusées et des cheminées. En 2009, des scientifiques russes ont même testé la livraison d'avion à petite échelle. Mais Hugh Hunt, un ingénieur SPICE de l'Université de Cambridge, a déclaré que la conception du ballon et du tuyau semblait être l'option la plus rentable. Même à plus grande échelle, l’équipe s’attend à ce que la conception simple coûte environ 5 milliards de dollars, par rapport aux 100 milliards nécessaires pour le lancement de milliers d’appareils à haute altitude.

Les tests de l'eau devraient être sans danger, mais plusieurs groupes environnementaux ont critiqué le plan - et la géoingénierie en général. L'année dernière, la Convention des Nations Unies sur la diversité biologique a publié une déclaration interdisant les recherches en géoingénierie pouvant avoir une incidence sur la biodiversité. Le Royaume-Uni a accepté cette déclaration, mais l'expérience SPICE ne viole aucun accord international en raison de sa petite taille, explique Jason Blackstock, physicien au Centre pour l'innovation dans la gouvernance internationale du Canada.

Néanmoins, le groupe basé au CanadaLe groupe d'action sur l'érosion, la technologie et la concentration (ETC) qualifie ces tests d'irresponsables au niveau international. Dans une déclaration écrite, ils ont appelé le gouvernement britannique à fermer le projet, ajoutant: "Cette expérience n'est que la première phase d'un plan beaucoup plus vaste qui pourrait avoir des conséquences dévastatrices, notamment d'importants changements climatiques, tels que des sécheresses meurtrières".

Alan Robock, météorologue à la Rutgers University, partage certaines de ces préoccupations. Il a créé des simulations informatiques indiquant que les nuages ​​de sulfates pourraient potentiellement affaiblir les moussons d'été en Asie et en Afrique, en réduisant les pluies qui irriguent les cultures vivrières de milliards de personnes. Selon Robock, il est prématuré de mener de telles expériences sur le terrain.Il faudrait d’abord modéliser la modélisation informatique pour déterminer comment les particules injectées pourraient interagir avec la couche d’ozone et le cycle hydrologique.

Tandis que Hunt admet que de telles recherches manquent, il a déclaré que l'équipe avait besoin de véritables mesures pour voir si la conception du ballon captif était viable. "Si ce n'est pas maintenant, alors quand commenceriez-vous?" il demande. "Cette année, l'année prochaine? Ou peut-être attendre jusqu'à ce qu'un gros bloc de glace tombe du Groenland? Mon choix est de faire en sorte que tous les outils soient soigneusement pensés, de sorte que nous n'ayons à nous précipiter dans rien."

Certains scientifiques estiment que, pour éviter un changement climatique dangereux, les émissions mondiales de CO2 doivent être réduites d'au moins 80% d'ici la fin du siècle. La géo-ingénierie ne contribuera pas à atteindre cet objectif à long terme, mais les effets de refroidissement des grands nuages ​​de sulfates sont presque instantanés, ce qui rend la géo-ingénierie potentiellement précieuse en cas de crise climatique aiguë telle que la fonte de la banquise arctique, qui pourrait accélérer encore le réchauffement planétaire les décennies.

Lors de la conférence de presse de mardi, les chercheurs ont clairement indiqué qu'ils ne préconisaient pas l'utilisation de la géo-ingénierie comme prétexte pour que l'humanité continue d'émettre de façon imprudente du dioxyde de carbone et d'autres gaz à effet de serre. "[La géoingénierie] devrait être considérée comme une mesure corrective d’urgence pendant que nous nous sevrons du carbone", a déclaré M. Watson. "La question que vous devez vous poser est la suivante: est-il pire sans atténuation ou avec? Et cette réponse n'est pas encore évidente."

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