Les feux de forêt pourraient améliorer la capacité des forêts à séquestrer le carbone

Lorsque sauver des arbres signifie moins de stockage de carbone

Les incendies ont ravagé le sud de la Californie l'an dernier, causant des dommages irréparables se chiffrant à des milliards de dollars. Sans surprise, les gestionnaires de terrains et les agences cette saison ont mobilisé des équipes d'incendie et du matériel pour arrêter les flammes avant qu'elles ne se propagent. Dans l’intervalle, cependant, des chercheurs qui étudient la quantité de carbone que les forêts et la végétation abritent sont tombés sur une découverte qui pose un dilemme supplémentaire à la gestion des incendies: la suppression des incendies signifie que moins de carbone est stocké dans les arbres.

L’équipe, dirigée par Michael L. Goulden de l’Université de Californie à Irvine, a comparé la biomasse des forêts sauvages de Californie dans les années 1930 à celle des années 1990 à l’aide de données compilées par deux recenseurs forestiers: le projet de cartographie des types de végétation de Wieslander à l’Université. de Californie, Berkeley et le programme d’inventaire et d’analyse des forêts du US Forest Service. En évaluant les deux ensembles de données, les scientifiques ont constaté que la densité dans les forêts de conifères d'altitude moyenne avait augmenté de 34% au cours des 60 années écoulées. Pourtant, contrairement aux idées reçues, plus d'arbres signifie davantage de stockage de carbone, ils ont constaté que la quantité de carbone détenue avait en réalité diminué de 26% au cours de la même période.

«C'est un bel exemple de résultat contre-intuitif», remarque Richard Houghton du Woods Hole Research Centre, qui ne faisait pas partie de l'étude mais qui en avait eu l'idée lors de la recherche sur de grands puits de carbone en Amérique du Nord.

La logique de cette découverte imprévue tient à la taille des arbres sauvés par la suppression des incendies, explique Goulden, dont l'étude est publiée cet été par Lettres de recherche géophysique. Au cours des dernières décennies, les pompiers ont mis un terme aux incendies de sol courantes en Californie qui auraient autrement probablement anéanti les plus petits arbres et le sous-bois. Au lieu de cela, ces forêts ont maintenant de nombreux arbres de taille moyenne et petite, ce qui ajoute à la densité de la forêt.

À son tour, ajoute Goulden, lorsque les forêts de l’ouest des États-Unis traversent inévitablement des périodes de sécheresse extrême, l’ensemble de la forêt est soumis à un stress extrême. Les plus gros arbres, qui ont besoin de plus d'eau pour survivre et sont davantage exposés au soleil et au vent qui sèchent, ont tendance à être victimes de la sécheresse. Les arbres de 90 centimètres ou plus de diamètre peuvent contenir autant de carbone que 50 à 75 petits arbres de 10 à 30 centimètres de diamètre. «Pour ce qui est d'essayer de fixer le budget de carbone net des États-Unis», dit Houghton, «nous devrions faire plus attention à ne pas considérer l'épaississement des forêts comme un puits».

Préserver les arbres les plus robustes est la solution facile pour augmenter le stockage de carbone et leur permettre de jouer leur rôle écologique - ils offrent des habitats variés et façonnent la terre - mais la responsabilité de la gestion des incendies reste complexe. Nathan L. Stephenson, chercheur en écologie au Western Ecological Research Center du US Geological Survey, n’est pas aussi certain que les résultats de Goulden changeront une grande partie des efforts actuels en matière de gestion des incendies.

Selon Stephenson, il est probablement préférable que la forêt retrouve son apparence d'origine: plus mince et moins peuplée, à mesure que le climat change et que les plantes sont stressées. En fait, les parcs nationaux de la Sierra Nevada, avec lesquels il collabore étroitement, utilisent déjà le feu contrôlé pour éclaircir les forêts. Brûler ou abattre des arbres dégagera du carbone dans l'atmosphère. Mais au moins, note Stephenson, "vous réduisez le risque de perdre tout le carbone lors d’un feu de forêt catastrophique".

Note: Cette histoire a été publiée avec le titre "The Puzzling Inferno".

Recommandé