Que pensent les agriculteurs du changement climatique?

La plupart des agriculteurs pensent que le changement climatique se produit, mais ne font pas confiance à ceux qui réclament de l'action

En tant que sociologue, J. Gordon Arbuckle Jr. passe beaucoup de temps à étudier ce qui façonne le point de vue des agriculteurs et leurs réponses au changement climatique. C'est un sujet qui n'a pas attiré beaucoup d'attention, alors même que de plus en plus de recherches se concentrent sur les moyens de réduire les émissions de gaz à effet de serre en agriculture et de rendre l'agriculture plus résiliente aux impacts des conditions météorologiques extrêmes.

"Nos recherches jusqu'ici ont montré assez clairement que, bien que la plupart des agriculteurs pensent que le changement climatique se produit, une minorité l'attribue à l'activité humaine", a déclaré Arbuckle, professeur de sociologie à l'Iowa State University.

Les recherches d'Arbuckle ne sont pas seulement une question d'intérêt académique. Des études antérieures ont montré que la croyance au changement climatique est liée à un soutien accru aux actions de lutte contre le changement climatique.Avoir une meilleure idée du point de vue des agriculteurs sur le changement climatique aidera également les chercheurs à trouver des moyens de protéger la sécurité alimentaire à long terme.

En 2011, Arbuckle et ses collègues ont eu recours au sondage annuel de l'Iowa sur la ferme et la vie rurale pour interroger plus de 1 200 agriculteurs de l'État sur leurs points de vue sur le sujet.

Seulement 10,4% des participants étaient d’accord avec l’affirmation selon laquelle "le changement climatique est en train de se produire et il est principalement causé par les activités humaines".

Le plus grand nombre de répondants, 35%, ont déclaré que les changements climatiques étaient causés à peu près également par les changements naturels dans l'environnement et les causes humaines. Un peu moins du quart (23%) ont déclaré que les changements climatiques étaient principalement causés par des changements naturels, 27% ont déclaré ne pas disposer de preuves suffisantes et 4,6% ont déclaré que les changements climatiques ne se produisaient pas.

Les résultats de l'étude ont été publiés plus tôt ce mois-ci dans Environnement et comportement.

Les agriculteurs poussés dans deux directions
Arbuckle et ses collègues ont examiné quels facteurs influençaient le point de vue des agriculteurs sur le changement climatique. Ils ont découvert une relation positive forte entre la confiance dans des groupes spécifiques et leur accord sur le fait que l'activité humaine est à l'origine du changement climatique.

Les agriculteurs qui ont déclaré faire confiance aux groupes de défense de l'environnement pour obtenir des informations sur le changement climatique étaient plus susceptibles de croire que le changement climatique se produisait et qu'il était dû à l'activité humaine. Cependant, les agriculteurs qui ont déclaré faire confiance aux groupes agricoles, aux agro-industries et à la presse agricole étaient moins susceptibles de croire que le changement climatique se produisait et était dû à l'action humaine.

Les répondants avaient plus confiance dans les informations scientifiques sur les changements climatiques, tandis que les médias grand public étaient la source d'informations la moins fiable (pour 31% des répondants), suivis de près par les organisations environnementales (29%) et les agences fédérales (18%).

Les résultats de l'étude soulèvent des questions sur le meilleur moyen pour les chercheurs et d'autres groupes de communiquer les changements climatiques à un public qui ne leur fait peut-être pas confiance en tant que source d'informations fiable. Que les agriculteurs s’accordent ou non sur les causes, voire l’existence, du changement climatique, les chercheurs conviennent que les agriculteurs doivent encore préparer leurs exploitations aux conséquences de la hausse des températures, de l’augmentation du CO2 dans l’atmosphère et des phénomènes météorologiques extrêmes.

"Ici, dans la Corn Belt, il est prédit que le changement climatique entraînera des pluies plus intenses, des périodes sèches plus longues et une chaleur plus intense, ainsi que de nombreux autres impacts", a déclaré Arbuckle.

Aux États-Unis, la hausse des températures devrait affecter négativement les rendements, rendre la production plus variable et exercer une pression supplémentaire sur le bétail et la volaille. Selon le troisième rapport d'évaluation du climat national, les précipitations plus abondantes aggraveront les problèmes d'érosion des sols, de perte de nutriments et d'inondations au cours des prochaines décennies.

Pour engager un agriculteur: ne parlez pas de «changement climatique»
Pour inciter les agriculteurs à utiliser des pratiques agricoles adaptatives telles que le travail du sol réduit ou la rotation des cultures, Arbuckle a recommandé aux agents de vulgarisation d'éviter de parler spécifiquement de l'atténuation des émissions de gaz à effet de serre ou même d'employer l'expression "changement climatique".

"Au lieu de cela, l'accent devrait être mis sur l'adaptation à des conditions météorologiques de plus en plus variables. Les agriculteurs sont des adaptateurs professionnels et ils relèvent le défi de s'adapter aux difficultés", a déclaré Arbuckle.

Par exemple, bien qu'environ 30% des agriculteurs interrogés aient convenu que les phénomènes météorologiques extrêmes deviendraient plus fréquents à l'avenir, 52% ont convenu que les agriculteurs devraient prendre des mesures supplémentaires pour protéger leurs terres contre l'accroissement des précipitations.

Une autre façon de toucher les agriculteurs consiste à cibler les efforts de sensibilisation aux changements climatiques auprès des représentants de l'industrie agricole. Dans l'Iowa, les membres du personnel du programme de vulgarisation travaillent directement avec les détaillants agricoles pour leur apprendre les dernières avancées en matière de climat, a déclaré Linda Prokopy, professeure agrégée en sciences sociales des ressources naturelles à l'Université Purdue, qui étudie également les points de vue des agriculteurs sur le changement climatique.

Comme les variétés de semences changent chaque année, les agriculteurs sont devenus plus dépendants à la fois des conseillers en cultures certifiés et du personnel des programmes de vulgarisation pour les aider à orienter leurs choix et les informer des dernières recherches, a-t-elle déclaré. Les conseillers pédagogiques peuvent aider à transmettre aux agriculteurs des informations plus précises sur le changement climatique.

Selon une étude réalisée en 2013 auprès d'agriculteurs californiens, des facteurs tels que l'exposition à des phénomènes météorologiques extrêmes et aux changements perçus dans la disponibilité de l'eau incitaient davantage les agriculteurs à croire au changement climatique, alors que des expériences négatives en matière de politique environnementale pouvaient les empêcher de croire que le changement climatique se produisait. », a déclaré Meredith Niles, chercheuse postdoctorale au Sustainability Science Program de Harvard et auteur principal de l’étude.

"Je ne peux pas sous-estimer l'importance de s'engager avec les agriculteurs pour s'assurer qu'ils participent au dialogue afin de trouver des moyens d'atténuer les changements climatiques, mais également de veiller à ce qu'ils ne cessent pas leurs activités", a déclaré Niles.

Ces dernières années, le ministère de l'Agriculture a également intensifié ses efforts pour financer la recherche et diffuser des informations sur les changements climatiques et leurs effets sur l'agriculture.

Depuis l'adoption de la loi agricole de 2008, l'USDA a davantage mis l'accent sur le financement de la recherche sur le changement climatique, selon Michael Bowers, directeur de la division par intérim pour le changement climatique à l'Institut national de l'alimentation et de l'agriculture de l'USDA (NIFA).

Avant 2009, le budget annuel consacré à la recherche sur les changements climatiques se situait entre 2 et 3 millions de dollars. Désormais, la NIFA investit environ 40 millions de dollars par an dans la recherche sur les changements climatiques.

8 'climatistes' de l'USDA ont passé le mot
En plus d'augmenter le financement pour la recherche sur le changement climatique, l'USDA a récemment mis en place huit pôles climatiques régionaux.

"Notre rôle est de transférer la recherche aux parties prenantes", a déclaré Randy Johnson, leader national des pôles climatiques de l'USDA. "Nous nous basons sur des recherches d'autres programmes pour ensuite nous assurer que les informations parviennent aux agriculteurs."

Une grande partie de la communication de l'USDA sur les changements climatiques porte sur les pratiques de gestion des risques qui améliorent la production et réduisent les coûts, a déclaré William Hohenstein, directeur du bureau du programme sur les changements climatiques au bureau de l'économiste en chef de l'USDA.

"Lorsque nous parlons aux agriculteurs, nous leur expliquons les faits, nous expliquons pourquoi les scientifiques sont convaincus que le climat est en train de changer et que les humains en ont à faire", a-t-il déclaré.

Néanmoins, l'influence des groupes agricoles, de l'agroalimentaire et de la presse agricole pourrait avoir un impact négatif sur les efforts d'adaptation si les conclusions de l'étude sont correctes.

Ty Vaughn, responsable américain du développement technologique et de l’agronomie pour Monsanto Co., a déclaré dans un courriel que la société discutait souvent du changement climatique avec ses clients et partenaires producteurs.

"Alors que les défis climatiques menacent la productivité agricole, l'innovation continue et l'utilisation de techniques agricoles avancées permettent aux agriculteurs de s'adapter aux effets du changement climatique", a-t-il déclaré.

La conscience des conditions météorologiques extrêmes augmente
Ray Gaesser, président de l'American Soybean Association, a déclaré que les agriculteurs étaient parfois réticents à parler de changement climatique, car ils voyaient régulièrement des variations météorologiques et que les conditions météorologiques actuelles pourraient faire partie d'un cycle qui pourrait éventuellement se corriger.

"Je pense qu'en agriculture, vous constaterez que les agriculteurs sont de plus en plus conscients des extrêmes météorologiques. Quel que soit leur choix, peu importe", il n'a pas d'importance ", a-t-il déclaré. "La véritable attitude des agriculteurs est que nous devons nous adapter. Pour ma part, je pense que les changements [dans l'environnement] se produisent très rapidement."

Depuis 2010, Gaesser a vu au moins une tempête par an déverser jusqu'à 4 pouces de pluie en une heure sur sa ferme de Corning, dans l'Iowa. En tant qu’agriculteur depuis environ cinq décennies, Gaesser ne se souvient plus d’une période de précipitations extrêmes. Il ne peut pas dire avec certitude si le changement climatique est à blâmer.

"Je pense que les humains utilisent les ressources, et que les humains pourraient créer davantage de changements, mais nous avons toujours eu des changements sur la Terre", a déclaré Gaesser.

Depuis l'enquête de 2011 sur les agriculteurs de l'Iowa, Arbuckle a constaté une légère modification de la perception des agriculteurs à l'égard du changement climatique.

En 2011, 10,5% des répondants au sondage étaient d'accord avec l'affirmation selon laquelle le changement climatique était en train de se produire et était principalement dû à l'activité humaine; en 2013, ce chiffre avait légèrement augmenté pour atteindre 16,4%, selon les données préliminaires.

Dans le même temps, le nombre de répondants qui ont déclaré que le changement climatique ne se produisait pas est passé de 4,7 à 2,5%.

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