Les chaluts et les déchets représentent un coup sur deux pour les tortues menacées [Diaporama]

Des études ont identifié la pollution par les plastiques et les pratiques de pêche comme une menace majeure pour les tortues de mer depuis plusieurs années. Cette connaissance commence enfin à se traduire en action

Près de 200 Kemp's ridley (Lepidochelys kempii), vert (Chelonia mydas) et caouanne (Caretta Caretta) les tortues de mer échouées le long des côtes de la Louisiane, du Mississippi et de l'Alabama en avril, le plus grand nombre de décès en un mois depuis l'enregistrement des données a commencé en 1986. Et 100 tortues de mer vertes ont été retrouvées mortes sur la côte de l'Uruguay au cours des trois premiers mois de cette année . Ce dernier groupe est décédé des suites de l'ingestion de déchets, principalement de plastique. La plupart des premiers ont montré des signes de noyade dans les chaluts.

Ces deux événements sont les derniers en date, indiquant une tendance plus large dans laquelle la pollution et les pratiques de pêche constituent des obstacles importants dans le monde entier au rétablissement de ces animaux en voie de disparition. Les scientifiques qui sonnent l'alarme depuis des décennies voient dans ces dernières tragédies le point de basculement qui pourrait finalement traduire la science en action.

Les ronces de Kemp, qui vivent principalement dans le golfe du Mexique, sont classées comme étant en voie de disparition en vertu de la Loi sur les espèces en voie de disparition. Au cours de la saison 2011 récemment terminée, la scientifique Donna Shaver du Service des parcs nationaux des États-Unis a répertorié 192 nids de ridley sur la côte du Texas (95% des nids de ridley se trouvent dans le nord du Mexique, où 12 143 nids ont été enregistrés en 2006). Les tortues vertes, également menacées d’extinction aux États-Unis, sont très répandues dans les eaux tropicales et subtropicales, généralement entre 30 ° de latitude nord et 30 ° de latitude sud, et entre 200 et 1 100 personnes nichent chaque année en Floride. Les caouannes, actuellement classées comme menacées, sont présentes dans les régions tempérées et tropicales des océans Atlantique, Pacifique et Indien, avec un nombre de nids estimé entre 60 000 et 90 000 par an. Les quatre autres espèces de tortues marines dans le monde - la tortue luth, la tortue imbriquée, la tortue olivâtre et le dos plat - sont toutes répertoriées comme étant en voie de disparition ou menacées, et les trois premières se trouvent également dans les eaux américaines.

Mers mortelles
Les tortues de mer meurent de noyade ou se blessent lorsqu'elles sont accrochées à l'hameçon, emmêlées dans une ligne de pêche ou prises au piège dans des filets fixes ou des chaluts. Par exemple, le National Marine Fisheries Service estime que la pêche à la crevette commerciale dans le golfe du Mexique a tué 5 365 tortues en 2009.Et les pêcheries au chalut au centre de l’Atlantique capturent en moyenne 770 tortues de mer chaque année, explique Elizabeth Wilson, scientifique en faune marine à Oceana, une organisation à but non lucratif.

Les tortues de mer et les poissons ciblés commercialement se rassemblent souvent aux mêmes endroits, ce qui entraîne la capture accidentelle de tortues, explique le biologiste Larry Crowder de l’Université de Duke. En fait, un article de 2004, Crowder et ses collègues, publié dans Lettres d'écologie suggère que la caouanne et la tortue luth (Dermochelys coriacea) les tortues marines ont entre une chance sur deux et deux tiers de rencontrer un engin de pêche à la palangre chaque année. Les espèces de tortues de mer passent également du temps près des côtes, où elles peuvent devenir des prises accessoires de pêcheurs de subsistance ou artisanaux. Une étude de cas menée en 2007 par le biologiste Hoyt Peckham de l'Université de Californie à Santa Cruz, suggère que ces pêcheries artisanales représentent également une menace importante.

Les tortues qui échappent aux hameçons, aux filets et aux lignes risquent toujours d'ingérer ou de se prendre dans des débris de plastique flottant à la surface de la mer ou plus bas dans la colonne d'eau. Le plastique échoué sur les plages peut nuire à la nidification et à l’éclosion.

La Fondation pour la recherche marine Algalita a documenté le plastique dans les cinq plus grands gyres océaniques de la Terre, a déclaré Marcus Eriksen, directeur du développement du projet. Dans le Pacifique Nord, des scientifiques de la fondation ont mesuré des particules de plastique jusqu’à six fois le volume en poids du zooplancton. Le plastique ingéré se trouve également maintenant dans le corps de la plupart des organismes marins, où il peut causer des blessures, des carences nutritionnelles et la mort, principalement en bloquant le tractus intestinal - le destin de beaucoup de ces tortues d'Uruguay.

Les plastiques peuvent devenir un problème avant même d'être ingérés. Ils contiennent d’abord des produits chimiques potentiellement toxiques, tels que le nonylphénol et le bisphénol A (BPA), et en absorbent davantage dans l’eau de mer. Une étude réalisée en 2010 par Marc Ward de Sea Turtles Forever et des chercheurs d'Algalita, de l'Université de Hokkaido au Japon et de la Woods Hole Oceanographic Institution a mis en évidence des tendances régionales dans les concentrations de certains produits chimiques absorbés par le plastique marin. Par exemple, les concentrations de BPC étaient les plus élevées dans les zones côtières urbaines japonaises et américaines, reflétant l’utilisation plus élevée des produits chimiques dans ces régions. Les particules de plastique agissent comme un pseudo-plancton, introduisant ces produits chimiques dans la chaîne alimentaire, où ils se retrouvent jusque dans l’être humain.

Appels à l'action
Ces menaces pour les tortues sont connues depuis des décennies. Recherche publiée dans La nature Il y a plus de 10 ans, il était prévenu que les activités de pêche actuelles condamneraient les tortues marines du Pacifique. Science en 1972, a identifié la menace des microplastiques dans l’océan. ( fait partie de Nature Publishing Group.) Les deux problèmes ont des solutions relativement claires, notamment la réduction des plastiques à usage unique, le nettoyage des débris et la mise au point et l’utilisation d’engins de pêche sécurisés pour les tortues.

Cependant, la traduction de ces connaissances en politiques et en actions concrètes reste limitée et souvent controversée. Alors que quelques pêcheries américaines exigent l’utilisation de dispositifs permettant aux tortues de sortir des chaluts, la majorité des pêcheries au chalut ne le sont pas dans le monde, et même aux États-Unis, leur utilisation n’est pas toujours respectée. Les palangriers américains doivent utiliser des hameçons circulaires, qui causent moins de tort aux tortues, et des poissons comme appâts, plutôt que davantage de calmars attirant les tortues. L’application reste cependant inégale ici aussi, et la flotte américaine, souligne Crowder, représente tout au plus environ 10% du total des efforts de palangre dans le monde.

Les autres protections possibles doivent encore aller aussi loin. En mars, le gouvernement fédéral a prolongé de six mois le délai imparti pour une décision finale quant à l'opportunité de changer le statut des tortues caouannes de "menacées" à "en danger" - un effort qui avait été initié par des pétitions légales en 2007. L'annonce s'est avéré controversé, en partie à cause de ses effets potentiels sur les pêcheries, en particulier celles de l'Atlantique Nord. "Les pêcheurs n'ont pas accepté de manière généralisée les corrections apportées aux engins, ce qui résiste généralement à tout type de réglementation", déclare Catherine Kilduff, avocate au Centre pour la diversité biologique (CDB).

Affaires judiciaires
Les organisations cherchent également à catalyser les actions devant les tribunaux. En avril, la CDB, Oceana et Turtle Island Restoration Network (TIRN) ont intenté une action en justice contre le gouvernement américain pour avoir manqué une autre échéance, celle-ci désignant plus de 70 000 miles carrés d’eaux de la côte ouest comme habitat essentiel pour la tortue luth. Dès le mois de juin, les parties négociaient un règlement qui imposerait un nouveau délai pour la désignation de la zone protégée, a déclaré Kilduff, à savoir celui-ci techniquement opposable par le tribunal. Même si la désignation est faite, les restrictions sur les pratiques de pêche ne seront pas nécessairement suivies.

Le 31 mai, la CDB, TIRN, Sea Turtle Conservancy et Defenders of Wildlife ont déposé un avis d'intention de poursuivre 60 jours devant le Service national des pêches maritimes et les États de Louisiane, du Mississippi et de l'Alabama pour violation de la Loi sur les espèces en voie de disparition. Agissant en réponse directe aux décès de tortues de mer le long de la côte du golfe du Mexique, qui totalisaient 320 morts au 1er juin pour ces trois États, les groupes ont également demandé la fermeture urgente de la pêche au chalut de la crevette du golfe. Kilduff dit qu'il est peu probable que quelque chose se produise avant la fin des 60 jours.

La communauté scientifique ne tourne pas les pouces. Ward verse 2 dollars de l'heure aux habitants du Costa Rica pour retirer le plastique du récif et prévoit de mobiliser davantage de fonds pour payer les pêcheurs au filet de plastique. Eriksen, en plus de faire connaître la recherche sur la pollution par le plastique, met également à profit la technologie existante qui utilise les déchets plastiques pour fabriquer des blocs de construction et la technologie utilisée par PyroGenesis Canada, qui utilise les déchets (y compris les plastiques) pour générer de l’énergie. En 2009, le Programme des Nations Unies pour l'environnement avait appelé à une interdiction mondiale des sacs en plastique et plus de neuf pays, dont le Congo, avaient interdit ou taxé les sacs en plastique à compter de juin 2011.

Dans le même temps, certains scientifiques soulignent que les individus peuvent faire la différence en modifiant leur manière d'utiliser et d'éliminer les plastiques et en exigeant des produits de la mer pêchés de manière durable. Les particuliers peuvent également faire appel à l’industrie et aux décideurs politiques pour aider à traduire en actes les décès liés aux tragédies les plus récentes. Ensuite, ils peuvent encore se révéler être ce point de basculement.

Voir un diaporama des tortues menacées.

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