Tortues à la rescousse: Redécoller pour réparer les dégâts écologiques

La remise en liberté des îles et même des continents pourrait s'avérer une méthode efficace pour inverser la catastrophe écologique

Les Européens se frayaient un chemin à travers l'île insulaire de Maurice, éliminant de la manière la plus célèbre l'oiseau dodo d'ici 1700. Moins connus étaient leurs effets sur l'île mauricienne désormais connue sous le nom d'Ile aux Aigrettes, où ils exterminèrent des scinques géants et des tortues et enregistraient les arbres d'ébène pour le bois de chauffage.

En 1965, les 25 hectares en grande partie dénudés de l'île ont été déclarés réserve naturelle. Mais même en l'absence d'exploitation forestière, les forêts d'ébène à croissance lente ont échoué. Pourquoi? Parce qu'ils avaient perdu les animaux qui mangeaient leurs fruits et dispersaient leurs graines. En 2000, les scientifiques ont donc relogé quatre tortues géantes de l'atoll Aldabra situé aux Seychelles. En 2009, 19 tortues de ce type ont parcouru l'île, mangeant les gros fruits et laissant derrière elles plus de 500 touffes de plantules. L'équipe a publié ses résultats en avril dans le journal. Biologie actuelle.

Pour cette île minuscule, au moins, il semble que le rewilding ait fonctionné. Et cela laisse espérer d’autres projets d’écologie de restauration au milieu de la sixième extinction de masse de l’histoire de la Terre. En Europe, les défenseurs de l'environnement ont reçu 3,1 millions d'euros pour commencer à ramener les bisons, les bovins et les chevaux sur des terres agricoles «abandonnées» dans des endroits tels que l'ouest de l'Espagne ou les Carpates. Des écologistes ont proposé de repeupler des parties des États-Unis avec des éléphants, qui remplaceraient les mastodontes éteints. Les Néerlandais, pour leur part, ont déjà construit ce qui équivaut à un parc du pléistocène à Oostvaardersplassen, en ajoutant des chevaux Konik et du bétail Heck pour remplacer les chevaux et le bétail sauvages disparus.

Bien entendu, les humains ont des antécédents mitigés en matière d'ingérence dans les systèmes écologiques naturels. L'introduction du crapaud en Australie pour lutter contre d'autres organismes nuisibles a provoqué une vague de ravages sur tout le continent. "Il n'y a aucune garantie pour tenter de manipuler la nature", note l'écologiste Mark A. Davis du Macalester College du Minnesota. D'autres soutiennent que les humains devraient réparer ce qu'ils ont cassé.«Il n’ya pas d’endroit où les humains n’ont pas interféré sur cette planète, et il est temps que nous nous impliquions activement dans les solutions techniques», déclare le biologiste marin Ove Hoegh-Guldberg de l’Université du Queensland en Australie. "Il n'y a pas d'autres options que l'extinction à ce stade."

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