Quelles espèces survivront au changement climatique?

Pour prospérer, les espèces doivent être des reproducteurs rapides, des mangeurs simples.

  • C’est la mi-février et le long de la côte sud de la Grande-Bretagne, la daurade dérive de la haute mer vers les estuaires. Pendant ce temps, des milliers de petites aigrettes se préparent à s'envoler vers l'Europe continentale pour la saison de reproduction, bien qu'il en reste quelques centaines au Royaume-Uni.

    Dans le nord de l’Europe, de jeunes araignées de guêpes vont bientôt sortir de leurs sacs d’œufs soyeux. Et cet été, les visiteurs de la campagne du sud de l’Angleterre apercevront des éclairs bleus irisés alors que de petites demoiselles aux yeux rouges volent à travers des étangs.

    Ces événements ont tous un point commun: ils se déroulent beaucoup plus au nord qu’il n’aurait été il ya 20 ans.

    Ce n’est pas seulement une affaire européenne. Les ours polaires sont en mouvement, les arbres-parapluies rampent vers le nord à travers les États-Unis et les oiseaux tropicaux des montagnes néo-guinéennes se retirent. L’arbre carquois emblématique d’Afrique australe, qui permet de réfrigérer ses troncs évidés, échappe lui-même à la chaleur et s’éloigne de l’équateur. Dans le monde entier, les espèces quittent leurs habitats naturels.

    Les doigts indiquent le changement climatique. Lorsque les zones deviennent trop chaudes ou trop sèches, de nombreuses populations d'animaux sauvages sont en déclin. D'un autre côté, certaines espèces apparaissent dans des endroits historiquement trop froids ou humides.

    L’histoire que nous entendons habituellement est celle d’un terrible déclin des plantes et des animaux. La grenouille des Pyrénées croupit au sommet d'une montagne à la frontière franco-espagnole, par exemple, incapable de se déplacer dans des climats plus froids. Les poussins de manchots de Magellanic meurent dans les tempêtes provoquées par le changement climatique. Les crapauds dorés du Costa Rica, qui sont en fait un orange vif plutôt étonnant, auraient été amenés à l’extinction par le temps plus chaud et plus sec, entre autres facteurs.

    Alors, pourquoi tant d’espèces sont-elles menacées par le changement climatique alors que d’autres, comme la daurade royale, la petite aigrette et l’araignée de guêpe, sont capables de prospérer?

    Mes collègues et moi-même venons de publier un article qui tente de répondre à cette question. Notre équipe, dirigée par Alba Estrada, souhaitait comprendre pourquoi certaines espèces déclinent face au changement climatique, tandis que d'autres colonisent des habitats éloignés.

    La colonisation peut éviter les extinctions et peut même rendre certaines espèces plus performantes qu’avant le changement climatique. Si nous pouvions prédire quelles espèces peuvent et ne peuvent pas coloniser de nouveaux sites, nous pourrions décider quelles sont celles qui ont le plus besoin de conservation.

    On a longtemps pensé que le facteur le plus important était la distance parcourue par les animaux ou les graines de plantes. Par exemple, l'araignée de guêpe s'est probablement propagée si rapidement en utilisant une technique extraordinaire appelée ballon: libérer de fins fil de soie dans l'air et flotter sur de nombreux kilomètres.

    Mais d'autres caractéristiques se sont également avérées très importantes. Par exemple, à quelle vitesse les plantes et les animaux peuvent-ils se reproduire, à quel point ils peuvent-ils rivaliser avec d'autres espèces pour obtenir des ressources et quels types d'aliments ils peuvent manger ou dans quel habitat ils peuvent vivre?

    Le résultat de cela est que nous pourrions être en mesure de prédire quels animaux vont prospérer dans le contexte du changement climatique. La souris des bois est présente dans toute l'Europe continentale, jusqu'à la pointe sud de la Norvège et de la Suède. À mesure que le climat change, nous pensons que la souris se déplacera vers le nord jusqu'en Norvège, en Suède et en Finlande, car elle peut se reproduire rapidement, vivre dans de nombreux habitats, avoir un régime alimentaire varié et les individus peuvent parcourir de longues distances.

    D'autre part, considérons l'écureuil terrestre européen. Ce petit rongeur vit actuellement dans le sud-est de l’Europe, mais une grande partie du reste du continent conviendra à mesure que le temps se réchauffera. Cependant, nous pensons que cela pourrait rester tel quel car il ne peut vivre que dans les prairies - et le changement climatique ne transformera pas soudainement les fermes et les forêts en prairies.

    Il est encourageant de savoir que certaines espèces se débrouillent bien avec le changement climatique et que les amoureux de la faune nord-européens peuvent avoir hâte de voir des plantes et des animaux exotiques dans leurs campagnes. Il y a cependant des maux de tête. Ces daurades grignotent les mollusques et crustacés de la région, ce qui pourrait leur priver de la nourriture. Les petites demoiselles aux yeux rouges ont fière allure, mais elles pourraient devenir trop communes autour des étangs britanniques et des espèces indigènes plus compétitives. Plusieurs zones d'oiseaux qui ont colonisé le Royaume-Uni sous des climats plus chauds semblent avoir été aidées par les zones de conservation des zones humides.

    Les méthodes que nous utilisons pour protéger la faune pourraient-elles aider certaines espèces dangereuses à se répandre? Il y a de bonnes raisons d'accueillir ces nouveaux arrivants à bras ouverts et de s'inquiéter des dégâts qu'ils pourraient causer. Le changement climatique nous pose à nouveau des questions délicates en matière de conservation.

    Regan Early reçoit un financement de l'ERA-NetBiodivERsA, en collaboration avec le bailleur de fonds national FCT, dans le cadre du projet BIODIVERSA / 0003/2011.

    Cet article a été publié à l'origine sur The Conversation. Lire l'article original.

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