Utiliser les parcs nationaux comme terrains d'éducation au changement climatique

Le Service des parcs nationaux voit une opportunité d'éduquer le public sur le changement climatique en exploitant l'autorité et l'expertise de ses rangers. Mais les progrès restent sporadiques

YOSEMITE NATIONAL PARK, Calif. - Chaque soir d’été, environ 60 touristes se rassemblent dans des amphithéâtres de terrains de camping pour des présentations de gardes forestiers. L'astronomie, la géologie, l'histoire humaine, l'écologie des incendies font partie des programmes réguliers. La sécurité en pleine nature et les ours noirs notoirement agressifs de Yosemite sont également populaires.

Mais un soir de juillet, Matt Holly, le garde forestier de Yosemite, a affiché quelque chose de différent sur son écran de projection: "Le climat de Yosemite: passé… et futur?"

La suite a été un événement rare et relativement nouveau dans la vallée de Yosemite - un programme de gardes forestiers exclusivement consacré à la manière dont l'un des joyaux du système de parcs nationaux américains réagit au changement climatique.

Au cours du diaporama d'une heure, Holly a résumé les effets du changement climatique à Yosemite - notamment la réduction des cascades, l'intensification des incendies de forêt et la disparition d'espèces. Il n'a pas bronché devant la controverse, présentant des preuves de l'influence humaine sur la température globale et démystifiant les mythes courants sur les "causes naturelles".

"Dans à peu près toutes les organisations scientifiques, tous les gouvernements, vous aurez du mal à trouver quelqu'un qui dit que le changement climatique ne se produit pas", a déclaré Holly à son auditoire. "Il n'y a vraiment pas beaucoup de débat à ce sujet."

Après la présentation, quelques visiteurs ont abordé Holly avec des questions générales sur les sentiers et la faune de Yosemite. Un couple de personnes âgées, volontaires de longue date dans le parc, l'a remercié pour l'insertion d'un nouveau sujet dans la rotation nocturne.

Des discussions comme celle de Holly, bien qu’elles soient rares aujourd’hui, représentent l’avenir du Service des parcs nationaux, a déclaré le directeur de l’agence, Jonathan Jarvis.

Il y a deux ans, Jarvis a lancé un programme de réponse au changement climatique à l'échelle du système. Communication, recherche, adaptation et atténuation sont les quatre composantes principales. Le Service des parcs compte une légion de scientifiques, biologistes, géologues et autres experts travaillant sur les trois derniers. Mais la communication et l'éducation, a dit Jarvis, pourraient s'avérer être la plus grande contribution de l'agence sur le terrain.

"Nous accueillons 280 millions de visiteurs par an", a-t-il déclaré. "Le public ne se rend pas dans les parcs nationaux avec l'intention d'apprendre quelque chose. Mais nous avons l'intention d'apprendre quelque chose."

Dans les parcs nationaux du pays, les effets du changement climatique donnent à réfléchir. Les scientifiques de la US Geological Survey rapportent que le réchauffement climatique pourrait éliminer la plupart des glaciers du parc national des Glaciers d’ici 20 ans. Selon une autre étude de l'USGS, le réchauffement de la température et l'augmentation de la fréquence des incendies au cours du prochain siècle pourraient éliminer l'arbre de Josué de 90% de son aire de répartition actuelle dans le parc national de Joshua Tree. À Yosemite, des scientifiques de l'Université de Californie à Berkeley ont documenté de nombreuses espèces, en particulier de petits mammifères sensibles à la chaleur, tels que le pica d'Amérique, se déplaçant vers les hauteurs.

Ces changements - dont certains sont évidents pour les visiteurs du parc - facilitent la communication, a déclaré Jarvis. "Nous constatons actuellement des changements climatiques sur le terrain dans les parcs", a-t-il déclaré. "C'est une occasion de montrer au public que le changement climatique se produit, de son vivant, en temps réel, sur le sol devant lui."

La menace qui pèse sur ces sites de loisirs populaires donne également au public une raison de s’inquiéter. Nicole Ardoin, professeure en éducation à l'Université de Stanford, a déclaré que les parcs nationaux ont une signification personnelle et culturelle qui pourrait inspirer les visiteurs à agir pour résoudre des problèmes tels que le changement climatique. "Parler d'une menace très directe sur ces endroits fait ressortir quelque chose de très émotionnel lié au changement climatique", a-t-elle déclaré. "C'est un bon moment pour atteindre les gens, quand ils sont émotionnellement crus et prêts à faire quelque chose."

Jarvis est d'accord. Il est difficile pour le public d'établir une relation personnelle avec le changement climatique, a-t-il déclaré. Mais les gens "entretiennent des relations personnelles avec les parcs nationaux".

Les responsables du parc utilisent divers médias pour cultiver ces relations personnelles. La zone de loisirs nationale du Golden Gate utilise des podcasts pour donner aux amateurs de parcs une chance d’apprendre la science et de suivre les impacts à distance. Le centre des visiteurs de Yosemite propose des expositions sur la science du changement climatique et les impacts du parc. Dans le parc national des Glaciers, qui est à l’avant-garde des efforts de lutte contre le changement climatique, les rangers organisent un programme hebdomadaire de «discussions et discussions» sur le passé, le présent et l’avenir des caractéristiques du parc, intitulées «Où sont tous les glaciers? Disparu?"

Selon Ardoin, ces programmes d'interprétation en direct laissent la plus grande impression. Les interprètes et les gardes du parc, a-t-elle dit, ont les compétences et l'expérience pour être des communicateurs extrêmement efficaces en matière de changement climatique. Ils passent leur carrière à aider les auditoires à développer des liens intellectuels et émotionnels avec les ressources et les problèmes qui les concernent, et ils investissent également personnellement dans ces ressources.

Les gardes forestiers ont également autorité aux yeux du public, en particulier sur des sujets controversés ou politiquement chargés, a déclaré Jarvis. Qu'il s'agisse des avantages d'un feu de forêt ou des relations interraciales dans l'écosystème pour un lieu historique national, "le programme du soir que garde le garde-forestier n'embellit pas", a ajouté Jarvis. "Le public s'attend à ce que nous livrions la vérité sans fard."

Mais pour être efficaces, a déclaré Ardoin, les rangers du Park Service doivent transmettre un message sur le changement climatique aussi cohérent que précis. Et les progrès réalisés jusqu’à présent ont été sporadiques.

Holly a d'abord présenté une version de sa présentation en 2007. Il a développé le programme original de sa propre initiative, effectuant ses propres recherches et utilisant ses propres photos des traits emblématiques de Yosemite. Depuis lors, il a reçu le soutien du Service des parcs, notamment un cours de formation de quatre jours sur la science du changement climatique et la communication plus tôt cette année. Il y a rencontré des gardes forestiers d’autres parcs nationaux, notamment les Everglades de Floride, les couches de fossiles John Day, dans l’Oregon, et les fjords de Kenai, en Alaska, qui ont partagé son enthousiasme pour l’éducation en matière de changement climatique.

Mais Holly et ses camarades du cours - 20 rangers au total - étaient les seuls candidats parmi les 25 000 employés du parc de Park Services à avoir trouvé la motivation, le temps et l’argent pour postuler et participer. Et malgré les efforts déployés, Holly ne sait pas quand et s'il sera capable de présenter à nouveau sa présentation sur le changement climatique. À 27 ans, il a récemment décroché un emploi à l'année au Service des parcs. Son titre officiel est celui d’agent d’information, c’est-à-dire qu’il passe ses journées à répondre au téléphone et à élaborer des cartes et des brochures.

Un des collègues de Holly a proposé un programme semi-régulier intitulé "Les hauts et les bas du climat de Yosemite" à Tuolumne Meadows, à la frontière est de Yosemite, tout au long du mois d'août. Mais dans la vallée de Yosemite, aucun programme de gardes forestiers sur le changement climatique n'a été programmé cet été. La vallée est de loin la destination la plus populaire, attirant 70% des visiteurs du parc, tandis que Tuolumne en attire un peu plus du tiers. Dans le troisième parc national le plus populaire des États-Unis, avec une fréquentation annuelle d'environ quatre millions de personnes, c'est une grande différence et de nombreuses occasions manquées.

Néanmoins, le Service des parcs a toujours façonné les connaissances et le comportement du public en matière de ressources naturelles.

Le personnel de Yosemite, par exemple, a travaillé dur pour changer les comportements du public qui attirent les ours vers les voitures et les campings. Après un nombre record de 1 500 incidents d'ours en 1998, le nombre d'introductions par effraction et autres épisodes a diminué de plus de 80% en trois ans et a oscillé entre 100 et 200 incidents depuis 2005.

Le changement climatique peut être un problème d'une autre ampleur. Mais les problèmes de communication sous-jacents sont similaires. Si les gardes forestiers de Yosemite peuvent vendre des cartouches d’ours à un public sceptique, ils ont une chance de fonctionner avec une magie similaire avec des ampoules fluorescentes et des voitures hybrides.

Kate Johnson est une auteure indépendante et diplômée du programme d'études environnementales de l'Université de Stanford. DailyClimate.org est un service de nouvelles à but non lucratif qui couvre le changement climatique.

Sur le Web:
Parc National de Yosemite:
Rapport de l'USGS sur le parc national des Glaciers
Rapport de l'USGS sur le parc national Joshua Tree
Rapport de l'UC Berkeley sur les petits mammifères dans le parc national de Yosemite
Balados sur le climat de l'aire de loisirs nationale du Golden Gate
Informations sur la gestion des ours au parc national Yosemite

Cet article a été initialement publié sur The Daily Climate, la source d'informations sur le changement climatique publiée par Environmental Health Sciences, une société de médias à but non lucratif.

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