Pourquoi les régulateurs n'ont-ils pas empêché l'explosion d'engrais au Texas?

Sept agences différentes réglementent les usines d'engrais au Texas, mais aucune n'a autorité sur leur proximité avec les maisons et les écoles

Une semaine après l'explosion d'une usine d'engrais au Texas ayant tué au moins 15 personnes et blessé plus de 200 personnes, les autorités ne savent toujours pas exactement pourquoi l'usine de West Chemical et Fertilizer Company a explosé.

Voici ce que nous savons: l’usine d’engrais n’a pas été inspectée par la sécurité du travail et de la santé depuis 1985. Ses propriétaires ne semblent pas avoir dit au ministère de la Sécurité intérieure qu’ils entreposaient de grandes quantités d’engrais potentiellement explosifs, conformément à la réglementation. exiger. Et la dernière inspection partielle de sécurité de l'installation en 2011 a abouti à une amende de 5 250 $.

Nous avons indiqué quelles agences étaient chargées de réglementer l'usine et qui enquêtait actuellement sur l'explosion.

Que s'est-il passé exactement?

Vers 19h30 le 17 avril, un incendie s'est déclaré à l'usine West Chemical, située à West, au Texas, petite ville d'environ 2 800 habitants à 75 kilomètres au sud de Dallas. Vingt minutes plus tard, ça a explosé. L'explosion a secoué des maisons à une cinquantaine de kilomètres et était si puissante que le United States Geological Survey l'a enregistré comme un séisme de magnitude 2,1. Il a rasé des maisons dans un rayon de cinq rues et détruit une maison de retraite, un complexe d'appartements et un collège situé à proximité. Selon le New York Times, l'explosion a laissé un cratère d'une largeur de 93 pieds et d'une profondeur de 10 pieds, et l'incendie "a brûlé avec une intensité telle que les voies ferrées ont été fusionnées".

L'explosion a tué au moins 15 personnes, dont la plupart des pompiers et autres premiers intervenants.

Des usines d'engrais ont-elles déjà explosé?

Oui. Une usine située à Sergeant Bluff, dans l’Iowa, qui fabriquait un engrais à base de nitrate d’ammonium et le même produit chimique explosif stocké à West a explosé le 13 décembre 1994, faisant quatre morts et 18 blessés.

Mais les usines d'engrais sont désormais plus sûres, a déclaré Stephen Slater, administrateur de l'administration de la sécurité et de la santé au travail de l'Iowa. "Toutes sortes de technologies ont apporté des améliorations considérables", a-t-il déclaré au registre des Moines. "Et nous n'avons eu aucune mauvaise expérience dans les usines au cours des 20 années qui ont suivi l'accident. Je frappe au bois." (Slater n'a pas répondu à nos demandes de commentaires.)

Qui réglemente ces usines d'engrais?

Au moins sept agences d'État et fédérales différentes peuvent réglementer les usines d'engrais au Texas, comme celle de l'Ouest: OSHA, l'Environmental Protection Agency, le Department of Homeland Security, la US Pipeline et la Hazardous Materials Administration, le Texas Department of State Health Services Commission texane sur la qualité de l'environnement et le service de contrôle des aliments pour animaux et des engrais du Texas.

Certaines agences ne semblent pas avoir partagé d'informations avant l'explosion.

Les usines d'engrais contenant plus de 400 livres de nitrate d'ammonium, par exemple, sont tenues d'en informer le Department of Homeland Security. (Le nitrate d'ammonium peut être utilisé pour fabriquer des bombes. C'est ce qu'avait utilisé Timothy McVeigh pour faire sauter l'immeuble fédéral Alfred P. Murrah à Oklahoma City en 1995.) Selon l'usine à un rapport qu'il a déposé auprès des services de santé du département d'État du Texas, mais l'usine n'a pas informé Homeland Security.

Carrie Williams, porte-parole du département d'État des services de santé, a déclaré à ProPublica que l'agence n'était pas obligée de transmettre ces informations, qui sont également envoyées aux autorités locales et à la sécurité intérieure.

Bien que la cause exacte de l'explosion soit inconnue, un responsable fédéral a déclaré au New York Times que les enquêteurs pensaient que cela était dû au nitrate d'ammonium. Le cratère d'explosion se trouve dans la zone de l'usine où le produit chimique a été stocké.

L’usine a également soumis à l’EPA un rapport sur le «scénario du pire cas de rejet», indiquant que les risques locaux d’incendie et d’explosion n’existaient pas. Le scénario décrit une fuite d'ammoniac anhydre qui ne ferait de mal à personne.

L'un de ces organismes a-t-il omis d'inspecter l'usine alors qu'il aurait dû l'être?

C'est vague. L’OSHA a procédé à la dernière inspection de sécurité complète de l’usine en 1985. "Depuis lors", a indiqué le Huffington Post, "des régulateurs d’autres agences se sont installés à l’usine, mais ils n’ont examiné que certains aspects du fonctionnement de l’usine, comme par exemple: respectait les règles en matière d’étiquetage lors de l’emballage de son engrais pour la vente ".

Vous pouvez voir le rapport complet OSHA ici. Depuis 2011, l'OSHA a effectué des inspections basées en partie sur le niveau de risque que des usines comme celle de West ont signalé à l'EPA. L'usine de l'Ouest ayant déclaré à l'EPA qu'il n'y avait aucun risque d'incendie ou d'explosion, ce n'était pas une priorité. L’usine a peut-être également été exemptée de certaines inspections en tant que petit employeur. Un porte-parole de l'OSHA a déclaré à ProPublica que l'agence examinerait si l'usine jouit d'une telle exemption.

Comme le Huffington Post l’a également souligné, la dernière inspection de sécurité de l’usine effectuée par le gouvernement fédéral en 2011 avait abouti à une amende de 5 250 dollars pour avoir omis d’élaborer un plan de sécurité pour les cartouches d’ammoniac anhydre sous pression, entre autres infractions. (Rien n'indique que l'ammoniac anhydre ait joué un rôle dans l'explosion.)

Pourquoi une usine qui stockait des produits chimiques explosifs était-elle autorisée à être située si près d'une école?

L'EPA et les autres organismes fédéraux ne réglementent pas la distance qui sépare de telles usines des écoles, des maisons de retraite et des centres de population. Au Texas, la décision est laissée aux autorités de zonage locales.

Une enquête du Dallas Morning News en 2008 a révélé que les habitants du comté de Dallas risquaient "un désastre toxique car un zonage désordonné et désordonné a permis la construction de maisons, d'appartements et d'écoles dans des blocs, dans certains cas même de l'autre côté de la rue et de sites utilisant produits chimiques dangereux. "

Ed Sykora, propriétaire d'un concessionnaire Ford à West et membre du conseil d'école et du conseil municipal, a déclaré au Huffington Post qu'il ne se souvenait pas de la ville pour savoir s'il était judicieux de construire des maisons et de construire une école si proche. à l'usine, qui est là depuis 1962. "Le terrain était disponible là-bas de cette façon; ils pourraient obtenir des égouts et d'autres choses de cette façon sans construire un tas de nouvelles lignes", a déclaré Sykora. "On n'y a jamais pensé. Peut-être que c'était faux."

Qui enquête sur ce qui s'est passé?

L’OSHA, l’EPA et le US Chemical Safety Board mènent tous une enquête. Mais ne retenez pas votre souffle en attendant les conclusions du Chemical Safety Board. L'agence enquête toujours sur l'explosion qui a tué sept travailleurs dans une raffinerie de pétrole dans l'État de Washington il y a trois ans, ainsi que sur l'explosion d'une plate-forme pétrolière Deepwater Horizon qui a tué 11 travailleurs en 2010 et envoyé du pétrole dans le golfe du Mexique pendant des mois.

Une enquête du Center for Public Integrity a révélé que le nombre de rapports d'accident établis par le Chemical Safety Board avait considérablement diminué depuis 2006. Daniel Horowitz, directeur général de l'agence, a déclaré que l'agence était à bout portant et demandait davantage d'enquêteurs depuis des années.

"A l'avenir, les propriétaires et les employés d'Adair Grain et de West Fertilizer Co. travailleront en étroite collaboration avec des agences d'investigation", a déclaré Donald Adair, propriétaire de l'usine et résident de l'Ouest, dans un communiqué vendredi dernier. "Nous présentons tous les employés pour des entretiens et nous aiderons dans la recherche des faits dans la mesure du possible."

Le Congrès a-t-il introduit une nouvelle législation sur la réglementation?

Oui, mais cela annulerait les règlements plutôt que de les renforcer. Onze représentants, un démocrate et dix républicains, ont parrainé en février un projet de loi qui limiterait le pouvoir de réglementation de l'EPA sur les usines d'engrais. Il a été approuvé par des groupes industriels tels que le Fertilizer Institute. Kathy Mathers, une porte-parole du Fertilizer Institute, a déclaré à ProPublica que le groupe soutenait le projet de loi, car il indiquerait plus clairement comment l'EPA peut réglementer le secteur.

Correction: Une version antérieure de cette histoire avait indiqué à tort deux chiffres différents concernant le nombre de personnes tuées dans l'explosion. C'est au moins 15 personnes.

  • De ProPublica.org (trouver l'histoire originale ici); réimprimé avec permission.

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