Les feux de forêt arrivent rapidement et rapidement dans le sud de la Californie

Au moins neuf incendies font rage autour de San Diego et, une grande partie de l’État étant en sécheresse, il y en aura d’autres à venir.

SAN DIEGO - Certaines parties du comté de San Diego ressemblaient à un enfer hier, alors que neuf incendies ont éclaté le long des banlieues et à travers la campagne. Dans l'après-midi, une épaisse fumée noire s'est enflammée au-dessus de San Marcos, à 40 km au nord-est de l'aéroport international de San Diego, alors que les pompiers combattaient une série de nouvelles flambées soudaines dans les collines couvertes de chaparral.

Les incendies ont forcé des dizaines de milliers de personnes à évacuer, y compris le personnel de la centrale nucléaire de San Onofre, qui est fermée, et du camp de base du corps des marines de Pendleton.

Le comté est sous l'état d'urgence depuis mercredi, lorsque le gouverneur Jerry Brown (D) a ouvert la porte à l'aide fédérale et extérieure. Selon une porte-parole du département des forêts et de la protection contre les incendies de Californie (CAL FIRE), des équipes de pompiers californiennes appuyées par du personnel militaire et des aéronefs ont travaillé sans relâche pour contenir les flammes.

Les rapports des équipes régionales d’incendies ont indiqué qu’une grande partie des tirs avaient été maîtrisés ce matin, mais ils ont également fait ressortir une note plus sombre: au moins un décès a été signalé dans la ville côtière de Carlsbad, où se trouvent certains des plus importants les dégâts sont survenus plus tôt cette semaine.

Plusieurs milliers de résidents ont commencé à rentrer chez eux. Lors d'une conférence de presse tenue hier, le shérif Bill Gore du comté de San Diego a averti les habitants de ne pas baisser la garde.

"Nous ne sommes pas encore sortis du bois", a-t-il déclaré. "Nous avons toujours les incendies ... alors soyez prudents, soyez prudents. Nous sommes toujours exposés à des conditions de feu extrêmes."

Les vents du diable arrivent tôt
La Californie est en proie à une sécheresse historique et toutes ses régions sont classées comme graves, extrêmes ou exceptionnelles par le moniteur américain de la sécheresse. Avec le manteau neigeux et les niveaux de réservoirs périlleusement bas et les températures élevées à venir, beaucoup craignent que les récents brûlages ne soient qu'un avant-goût de ce que l'été leur réserve.

"C'est effrayant", a déclaré Peter Meade, 57 ans, en regardant par la fenêtre de sa maison à Carlsbad, près d'un mur de fumée grise recouvrant la ligne d'horizon près de l'océan Pacifique. La météo de ce printemps a été propice aux incendies, avec un temps chaud et sec, a-t-il déclaré. C'est atypique pour la région côtière, où cette période de l'année est généralement surnommée "May grey" pour son ciel couvert.

"Le fait que nous ayons eu des températures de plus de 90 degrés fin avril et début mai est très, très inhabituel", a-t-il déclaré.

Les températures ne sont pas la seule chose à arriver en avance sur le calendrier cette année. Les vents de Santa Ana venus de l’ouest - parfois appelés «vents du diable» pour leur chaleur et leur imprévisibilité - ont été à l’origine de la plupart des incendies qui se sont propagés plus tôt cette semaine. Voir de tels vents à la mi-mai est extrêmement inhabituel, a déclaré la présidente du conseil de surveillance de San Diego, Diane Jacob, s'exprimant aux côtés de Gore hier.

"J'ai vécu [dans le comté de San Diego] toute ma vie, et je n'ai jamais expérimenté le type de vent que nous avons actuellement en mai", a-t-elle déclaré.

Le pire est passé pour l'instant
Heureusement, dès ce matin, les températures et les vents ont commencé à se calmer. Le grand incendie de Tomahawk près du Camp Pendleton ne menace plus les structures, et six des huit incendies restants dans le pays ont été confinés entre 60 et 100%, a déclaré la porte-parole de CAL FIRE, Alyssa Smith.

À Carlsbad, où il y a à peine deux jours, Meade et sa famille pouvaient voir cinq incendies dans leur allée, les ordres d'évacuation ont été levés et les bâtiments publics sont en train de rouvrir. Les pompiers de la région ont réduit leurs activités de confinement à éteindre les incendies et les flambées soudaines.

L'incendie de Cocos près de San Marcos reste un joker, et a continué de devancer les pompiers jusque tard dans la nuit. Lors de la dernière mise à jour de CAL FIRE, hier, 12 000 acres avaient été brûlés et 5% étaient confinés.

En luttant contre l'incendie de Cocos, les efforts des pompiers ont été compliqués non seulement par le vent et le climat, mais aussi par la géographie et la végétation. Une grande partie du terrain sur lequel elle se déplace est composée de pentes abruptes couvertes de chaparral, que les pompiers au sol ont toujours du mal à traverser. Et la couverture de chaparral peut brûler avec l'intensité d'un feu de cime, grâce au contenu résineux de ses feuilles.

Mais les vents moins forts d’aujourd’hui, ainsi que la concurrence d’autres incidents mieux maîtrisés, ouvrent la possibilité d’une attaque aérienne plus forte.

Ailleurs, les ordres d'évacuation sont levés et les écoles rouvrent pour un dernier jour avant le week-end. Dans de nombreuses zones anciennement touchées, les résidents rentrent chez eux et dans leurs communautés pour surveiller les dégâts et la poussière accumulée sur leurs cendres.

Ramasser les morceaux
Une résidente s'est considérée chanceuse après une nuit pénible.

Eleanor Fitzgerald, 59 ans, infirmière autorisée, était à Nashville dans le Tennessee pour un voyage d’affaires et était de retour à l’aéroport mercredi quand elle a commencé à recevoir des appels téléphoniques et des textos d’amis lui demandant si elle allait bien. Fitzgerald a déclaré qu'elle ne savait pas que le canyon près de chez elle à Carlsbad était en feu.

Elle a commencé à chercher sur son téléphone et a vu des images d'un restaurant près de chez elle qui semblait être en feu. Elle a ensuite reçu un appel d'un ami qui lui a dit: "Ce ne sont que des objets. Ils peuvent être remplacés."

"Je pensais, sommes-nous encore à ce point" que je perdrais tout? Fitzgerald a dit. "C'est à ce moment-là que j'ai commencé à paniquer; je me suis mis à l'hyperventiler, pratiquement."

"Tous ceux qui m'ont parlé ont paniqué dans leur voix", a ajouté Fitzgerald.

En rentrant chez elle, elle a commencé à accepter de recommencer. Elle pensait qu’à l’âge de la retraite, elle pourrait voyager si elle remplaçait le passeport bloqué chez elle dans la zone des incendies.

Lorsqu’elle est arrivée près de son quartier à 12 h 30, heure avancée du Pacifique, Fitzgerald a déclaré avoir été arrêtée par la police qui lui avait dit qu’elle ne pouvait pas entrer. Elle a passé la nuit dans un hôtel et hier matin, elle a marché jusqu’à son appartement.

"C'était comme un roman de Stephen King", a-t-elle déclaré. Le quartier semblait abandonné et presque personne n'était visible. De temps en temps, elle rencontrait une personne avec un sac à dos ou une poussette et échangeait des histoires sur la veille. Un voisin a raconté que la police lui avait donné cinq minutes pour évacuer. La femme a dit à Fitzgerald que, lorsqu'elle avait essayé d'emballer des photos, un officier lui avait dit: "Non, vous devez partir maintenant."

La maison de Fitzgerald a survécu, même si elle était sans électricité. Elle récupéra son passeport, saisit des bretzels couverts de chocolat dans son congélateur impuissant, puis se promena et regarda autour de la destruction à proximité. Dans son quartier, le canyon avait brûlé jusqu'aux maisons, mais les pompiers avaient arrêté les flammes avant d’avoir consumé des bâtiments. Dans un autre immeuble voisin, at-elle ajouté, des maisons ont été incinérées.

"Je suis tout à fait reconnaissant que ma maison n'ait pas brûlé", a déclaré Fitzgerald. "Maintenant que je suis là ... je me sens béni et chanceux, et tellement heureux d'avoir toutes mes affaires et mes photos."

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