La diminution de l'éclairage urbain peut aider à réduire le smog

SAN FRANCISCO — Les lumières des villes peuvent faire plus que cacher un ciel étoilé: elles pourraient indirectement aggraver le smog de jour. Des mesures de la pollution lumineuse au-dessus de Los Angeles ont révélé une lueur plus brillante que celle attendue par les chimistes - suffisamment brillante pour détruire des produits chimiques qui, autrement, aideraient à purifier l'air pendant une nuit noire.


«La pollution lumineuse peut ralentir les nettoyages nocturnes», a déclaré Harald Stark de la National Oceanic and Atmospheric Administration. Il est basé à Boulder, dans le Colorado, et a rendu compte de ses conclusions le 14 décembre lors d’une réunion de l’American Geophysical Union.


"Je ne pense pas que quiconque y ait pensé", déclare Jochen Stotz, chimiste de l'atmosphère à l'Université de Californie à Los Angeles. «Cela montre que ce qui se passe la nuit est vraiment important» pour la qualité de l'air, ajoute Stotz, qui n'a pas participé à l'étude de la NOAA. "Nous devrons voir à quel point il est important."


L’hypothèse la plus surprenante n’est pour l’instant qu’une hypothèse, a prévenu Stark lors d’une conférence de presse. La chimie de la formation de smog est très complexe et les effets des lumières de la ville sont difficiles à quantifier sans recherches supplémentaires, a-t-il déclaré.


Au cours de plusieurs vols d'un avion de la NOAA cet été, Stark et son équipe ont découvert que la lueur de Los Angeles était 10 000 fois plus faible que la lumière du soleil, mais qu'elle était toujours 25 fois plus lumineuse qu'une pleine lune. Les chercheurs ont calculé qu'une telle quantité de lumière serait suffisante pour décomposer les nitrites dans l'air. Les nitrites (NO3) réduisent indirectement les niveaux d'ozone pendant la journée, car ils réagissent avec d'autres composés azotés participant aux réactions de formation d'ozone. Ainsi, alors que dans les régions les plus sombres, le nitrite agit comme un nettoyant nocturne, il pourrait être réduit sur L.A., avec pour effet d’exacerber le smog.


Les impacts pourraient être plus importants sur les villes plus au nord en hiver, a déclaré Stark, car la couverture de neige et les nuages ​​ont un effet multiplicateur sur la pollution lumineuse.


Stotz affirme que ses collaborateurs et lui-même envisagent désormais d'inclure les effets de la pollution lumineuse dans leurs modèles de chimie atmosphérique afin de quantifier les résultats de la NOAA. Même si le résultat est une augmentation de quelques points de pourcentage des niveaux d'ozone, cela peut faire une différence importante pour les communautés qui luttent déjà pour rester dans les limites imposées par la US Environmental Protection Agency, souligne Stark.


Les villes peuvent découvrir que le contrôle de l'éclairage extérieur peut avoir plus d'avantages que d'économiser de l'énergie et de garder les étoiles brillantes.

Image: Les villes typiques de l’ouest des États-Unis, telles que Los Angeles, sont définies par des rues jaune-orange éclairées par la vapeur de sodium dans les grilles. Les pistes des aéroports se distinguent par des lignes sombres où, étonnamment, il est préférable d’atterrir un avion sur une piste sombre qu’un avion bien éclairé. Aux abords de la ville, les lumières s’éteignent brusquement dans le désert environnant. Crédit: NASA

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