Épidémie d'Ebola anéantissant les populations de gorilles

Des milliers de gorilles en République du Congo sont victimes de la souche la plus nuisible du virus hémorragique

Dans certaines régions de la République du Congo, en Afrique équatoriale, presque tous les gorilles ont disparu. Depuis 2001, des restes de gorilles et de chimpanzés ont été découverts près et dans le sanctuaire de Lossi, près de la frontière gabonaise. Ce qui tue ces grands singes n'était pas clair. Maintenant, les chercheurs identifient la souche zaïroise du virus Ebola comme responsable. "C'est sans doute ce qui les a tués", déclare Peter Walsh, primatologue à l'Institut Max Planck d'anthropologie évolutive. Son équipe et lui estiment que le virus a tué 5 500 gorilles dans le nord-ouest du pays.

Le virus Ebola Zaïre est le plus méchant des quatre sous-types du virus Ebola, selon Walsh. Ce virus a un taux de mortalité d'environ 80% et infecte les primates, y compris les humains. La maladie débute par un mal de tête et conduit, au bout d'une semaine environ, à une fièvre hémorragique et à une défaillance d'organe.

Magdalena Bermejo, chercheuse principale de cette étude à l'Université de Barcelone, avait travaillé dans le sanctuaire de Lossi pour habituer les gorilles à la vie humaine. Puis, en 2002, les chercheurs ont remarqué que les gorilles étaient en train de mourir. Entre octobre 2002 et janvier 2003, 91% des 143 gorilles avec lesquels Bermejo a travaillé ont disparu. Les restes trouvés dans la zone testée positifs au virus Ebola Zaïre. L'année suivante, 95,8% d'un autre groupe de gorilles avec lesquels Bermejo avait travaillé sont également morts.

Pour estimer le nombre de gorilles dans la région qui ont péri, les chercheurs ont comparé la différence entre le nombre de nids de gorilles trouvés dans une zone touchée et ceux qui ne le sont pas. À l'est du sanctuaire de Lossi, peu de gorilles sont tombés malades. Dans la partie occidentale de la région, qui comprenait la plus grande partie du sanctuaire, les chercheurs ont trouvé 4% moins de nids de gorilles que dans l'est non affecté. Dans leurs calculs, les chercheurs ont supposé, sur la base des populations dans le sanctuaire, que la zone ouest de 2 700 km 2 avait une densité de gorilles pré-Ebola de 2,2 animaux par km 2, soit près de 6 000 individus, ce qui les a amenés à conclure cette semaine. Science environ 5 500 gorilles sont morts d'Ebola Zaïre.

"Probablement plus de 5 000 personnes sont mortes", a déclaré Walsh, ajoutant qu'elles avaient fait une estimation prudente. Selon les chercheurs, environ 83% des chimpanzés sont morts du virus Ebola.

Il est possible que certains décès soient dus à un virus autre que le virus Ebola Zaïre, déclare Gary Nabel, virologue aux National Institutes of Health qui n’a pas participé à l’étude. "Il est toujours difficile d'être étanche à l'air, a-t-il déclaré, soulignant que d'autres virus, notamment la variole et Marburg, étaient également responsables de la fièvre hémorragique et pouvaient également frapper les grands singes. En tout état de cause, la maladie frappant les gorilles correspond au type de Selon Nabel, il s’agit d’une épidémie, c’est un coup d’avertissement par rapport à la menace qui pèse sur cette espèce et pour nous aussi, at-il ajouté.

Les gorilles et les chimpanzés ont de l’espoir. Le virus Ebola n'apparaît pas au hasard et les scientifiques développent des vaccins. Walsh estime toutefois qu'il faudrait entre 5 et 10 millions de dollars pour tester et administrer le vaccin en toute sécurité aux gorilles ou aux chimpanzés - qui sont, dit-il, nos plus proches parents.

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