Problème de vie dans le zoo pour les carnivores péripatétiques

Un voyage au zoo permet à beaucoup de gens de voir des animaux qu’ils ne rencontreraient pas autrement. Mais les résultats des études publiées aujourd'hui dans la revue La nature indiquent que plus la différence entre le domaine vital naturel de son animal et son environnement confiné est grande, plus il sera mauvais en captivité.

Les gros animaux montrent souvent des signes d’ennui dans les zoos. Dans un cas étrange de 1994, Gus - un ours polaire vivant dans le zoo de Central Park à New York - passait la plus grande partie de son temps à nager sans cesse dans la piscine. Des changements ultérieurs dans son environnement et des activités plus interactives semblaient remonter le moral de Gus, mais on ne savait toujours pas pourquoi certains animaux prospéraient en captivité, alors que d'autres non. Ros Clubb et Georgia Mason de l'Université d'Oxford ont collecté et analysé des données sur 35 carnivores en captivité dans des zoos du monde entier. En outre, ils ont obtenu des données de terrain relatives aux habitats naturels des créatures, notamment la taille moyenne de leur domaine vital, leur distance de trajet quotidienne, le temps consacré à la recherche de nourriture et leur dépendance à la chasse. Les chercheurs ont découvert que les animaux ayant des domaines vitaux plus vastes, tels que les lions, étaient plus susceptibles de subir un comportement de stimulation en captivité que les créatures possédant un domaine vital réduit. En règle générale, une enceinte d’ours polaires ne représente que le millionième de son domaine vital minimum.

L'étude a également examiné les effets de la captivité sur la reproduction. Clubb et Mason ont déterminé que les carnivores en captivité ayant de vastes domaines vitaux, tels que les ours polaires, avaient un taux de mortalité infantile plus élevé que les animaux appartenant à des domaines naturels plus petits - le vison d'Amérique, par exemple. Les résultats suggèrent un besoin d’améliorations fondamentales dans la mise en cage de carnivores naturellement divers. Les auteurs notent: "Nos résultats montrent, à notre connaissance pour la première fois, qu'un mode de vie particulier à l'état sauvage confère une vulnérabilité aux problèmes de protection sociale en captivité."

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